Aj keď sa španielska cyklistika môže pochváliť kvalitnými pretekármi, kariéra tých najväčších hviezd sa pomaly končí. Vedúcou osobnosťou novej generácie sa môže stať Mikel Landa, ktorý má potrebné sebavedomie podporené skvelou výkonnosťou. 
 
 
Baskickí chlapci to vždy vedeli na bicykloch 
 
Narodil sa trinásteho decembra v roku 1989 a pochádza z malinkej dediny Murgia, ktorá má okolo tisíc obyvateľov a ktorá sa nachádza v kopcovitom regióne na severe Španielska v Baskicku. Obyvatelia tohto kraja sa vyznačujú súdržnosťou a oduševnením pre rôzne aktivity. Po celom svete sú známi aj ako intenzívni priaznivci cyklistiky, ktorí milujú kopce a predovšetkým neďaleké Pyreneje.
 
Mikel Landa vyrastal v tomto prostredí a ako mnoho jeho kamarátov sa začal venovať cyklistike. Predtým ho takisto zaujímal futbal a skúšal aj typický baskický šport pelota (niečo ako squash a údajne najrýchlejší loptový šport na svete), ale v trinástich rokoch sa zapísal do miestneho cyklistického klubu v Murgii, a bolo rozhodnuté. Z jeho rodiny sa nikto nevenoval tomuto športu, len jeho strýko, ale ten nepretekal ani na amatérskej úrovni. Zdá sa, že až dovtedy rodinu Landovcov nepohltil baskický cyklistický ošiaľ, hoci v tomto regióne funguje množstvo celkov.
 
Už v juniorskom veku ukazoval potrebný talent a svojich kamarátov a spolujazdcov každým rokom prevyšoval. Prvý dôležitý úspech dosiahol v sezóne 2007, keď uspel na najväčších juniorských etapových pretekoch v Španielsku. V maličkom regióne jeho výsledok okamžite zarezonoval a následne dostal ponuku do amatérskeho celku Naturgas Team, ktorý združoval nadaných borcov z blízkeho okolia.  
 
 
Lineárna cesta medzi profesionálov
 
Spomínané zoskupenie reprezentoval v rokoch 2008 - 2009 a na tomto angažmáne bolo najlepšie to, že ho podporovala nadácia Euskadi, ktorá sa venovala rozvoju baskických talentovaných športovcov a dávala im príležitosť presadiť sa. Euskadi bola kľúčová spoločnosť pre miestnu cyklistiku, preto Mikel Landa vedel, že ak sa predvedie v dobrom svetle, jeho kariéra sa môže posunúť dopredu.
 
Skutočne, podľa vlastných slov ročník 2009 bol z jeho strany veľmi vydarený, pretože vyhral niekoľko zaujímavých pretekov. Medzi nimi aj klasiku pre amatérov Subida a Gorla, ktorý landa-mikel-profilovapredtým ovládli aj takí borci ako Sastre či Contador. Prepletené vzťahy v baskickej cyklistike potom znovu zaúradovali a Mikel Landa sa posunul do kontinentálneho tímu Orbea.
 
Tento celok už úzko spolupracoval s profesionálnym tímom Euskaltel-Euskadi, bol jeho farmou na kontinentálnej úrovni a jazdcom do 23 rokov ponúkal príležitosť, aby upriamili na seba pozornosť jedného z najlepších zoskupení na svete. V roku 2010 sa tu stretol s ďalším talentovaným pretekárom Ionom Izagirrem. Mikel Landa bol klasickým vrchárom, ktorý nemal rád časovky a musel sa naučiť jazdiť v balíku počas veterných dní, Izagirre bol v tomto smere univerzálnejší.
 
Landa však dokázal perfektne využívať svoje prednosti a v roku 2010 sa mu to podarilo na najlepšom možnom ihrisku - Tour de l'Avenir. V celkovej klasifikácii obsadil piate miesto, ktoré si zabezpečil kvalitnými výkonmi v horských etapách. V tom roku sa na podujatí zišla silná konkurencia, veď víťazom sa stal Nairo Quintana a jeho súpermi boli aj Talansky, Pantano či Bardet. Euskaltel-Euskadi preto usúdil, že Landa je pripravený na veľkú cyklistiku a prijal ho do svojich služieb, kde pobudol od roku 2011 tri sezóny. Spolu s ním tam putoval aj Ion Izagirre.
 
 
Euskaltel dostal jednoducho do vienka 
 
Ako dvadsaťročný jazdec podpísal profesionálnu zmluvu, ale nikdy predtým si nemyslel, že sa mu to môže podariť. Popri cyklistike totiž študoval aj architektúru na univerzite v Burgose. Ale akonáhle sa stal členom profesionálneho zoskupenia, trojročné štúdium hodil za hlavu, no nie úplne, pretože si povedal, že architektom sa môže stať hocikedy, ale dráha aktívneho cyklistu má svoje vekové ohraničenie.
 
"Kedy som si uvedomil, že sa môžem stať profesionálom? Až vtedy, keď som podpísal profesionálnu zmluvu", hovorí so smiechom a dodáva, že "to bol veľký skok presunúť sa z kontinentálnej úrovne do World Tour. Bolo to náročné, ale vždy som veril, že sa dokážem adaptovať. Stále som si opakoval, že som mladý jazdec, ktorý nemusí ísť zakaždým naplno, a občasné chybičky sa určite prepáčia."
 
V Euskalteli našiel ideálne podmienky na rozvoj, pretože baskické zoskupenie malo detailne zmapované jeho predchádzajúce výkony a pedantne pracovalo na jeho silných stránkach. Aj z tohto pohľadu je krásne vidieť, aký veľký vplyv mal celok Euskaltel-Euskadi nielen na španielsku cyklistiku, pretože jeho účinok presiahol hranice krajiny.
 
V nových podmienkach mu veľmi pomohol šprintér Kolbo Fernandez, na ktorého sa mohol kedykoľvek obrátiť. Jeho prvým vzorom nebol nikto iný ako Iban Mayo, počas pôsobenia v Euskalteli mal obrovskú radosť, že mohol jazdiť so Samuelom Sánchezom, ktorému poriadne fandil na OH v Pekingu, kde vybojoval zlatú medailu.
 
Nasledujúce tri sezóny strávil zbieraním skúseností a podporovaním hlavných lídrov, no popri tom v roku 2011 dokázal vyhrať etapu na Vuelta a Burgos. Landa bol najrýchlejší na tradičnom horskom dojazde tohto podujatia Lagunas de Neila a nechal za sebou takých jazdcov ako Cobo či Rodríguez. Medzitým sa zúčastňoval na najlepších týždňových podujatiach a v sezóne 2012 sa ako 22-ročný prvý raz predstavil na vytúženej Vuelte, ktorá bola vždy jeho chlapčenskou motiváciou.
 
landa-mikel-2014O rok neskôr zanechal na španielskej Grand Tour dobrý dojem, keď v horskej etape končiacej na Collada de la Gallina finišoval na deviatom mieste. V tom čase už bolo jasné, že Euskaltel-Euskadi na konci roku 2013 ukončí svoju činnosť, aj keď boli šumy, že tím prevezme skupina okolo Fernanda Alonsa. Landa tvrdí, že počiatočnú radosť vystriedalo sklamanie, pretože Alonso chcel kúpiť baskické zoskupenie, ale bez cyklistov a pracovníkov tímu.    
 
Rozpustenie Euskaltelu bola pre talentovaného pretekára nepríjemná záležitosť, ale o svoju budúcnosť sa nemusel obávať. V každom prípade však musel ako 23-ročný opustiť stabilné zázemie, v ktorom vyrastal a pretekal celý život. "Euskaltel nebol len cyklistický tím. Pri jeho zrušení sa nestalo len to, že okolo 28 jazdcov prišlo o prácu. Všetci sme boli priatelia, všetci sme boli Baskovia a touto smutnou správou sme boli všetci dotknutí, vrátane mechanikov, trénerov či zamestnancov a našich rodín."
   
 
V Astane podporili jeho napredovanie
 
O kvalitných baskických vrchárov bol veľký záujem, Mikela Landu si vybrala Astana, ktorá sa chcela posilniť práve v tomto segmente. Od sezóny 2014 trénoval pod vedením Paola Slonga, ktorý patrí medzi najlepších odborníkov na svete. Pri úvodných testoch v ňom taliansky tréner spozoroval veľkú kvalitu, upútali ho najmä jeho sila a fyzické predpoklady na etapové preteky. Zároveň však zbadal nedostatky, Landa trpel menšou nadváhou a napríklad nikdy predtým netrénoval na časovkárskom stroji.
 
Samotný pretekár priznáva, že prestupom do Astany sa radikálne zmenili jeho tréningové metódy, začal absolvovať vysokohorské sústredenia a venovať sa špecializovaným cvičeniam. Rozdiel bol aj v tom, že sa ocitol v medzinárodnom zoskupení, kde nemal pri sebe žiadneho krajana. "V Euskalteli som nemal žiadne starosti. Všetko, čo som potreboval, bolo v blízkosti môjho domu. Tréner býval odo mňa 15 kilometrov a tímová základňa tiež nebola ďaleko. Keď som mal odletieť na preteky, prišiel za mnou soigneur, ktorý ma vyzdvihol a išli sme na letisko. V Astane nikto nehovorí baskicky, je tu odlišná kultúra a aj tímová hierarchia. Som len ďalší jazdec, ktorý sa nachádza v skupine svetových cyklistov. A to mi pomohlo, pretože v Euskalteli kvôli môjmu talentu vyvíjali na mňa tlak a čakali výsledky. V Astane som mohol dozrieť."
 
Ročník 2014 odštartoval na Tour de San Luis, kde mu Michele Scarponi vymyslel prezývku "Kung Fu Landa" podľa animovanej rozprávky a jeho "mohutnejšej" postave. V tej sezóne pomohol Fabiovi Aruovi vybojovať tretie miesto na Gire. Potom sa predstavil aj na Vuelte, kde si otestoval, ako dokáže zvládnuť dve GT v jednom roku. Jeho najväčším úspechom bola víťazná etapa na Giro del Trentino, keď ovládol horský dojazd na Monte Bondone.
 
Prípravu na ďalšiu sezónu ovplyvnilo ochorenie počas zimy a kvôli vírusu začal pretekať len v marci. Postupne však chytil výbornú formu, ktorú predviedol na Okolo Baskicka a Giro del Trentino. Na domácom podujatí ukoristil etapu, ktorá finišovala na brutálnom kopci Alto de Aia, v Trentine obsadil druhé miesto v klasifikácii, keď nestačil len na Richieho Porta, ktorý bol veľkým favoritom na prichádzajúcom Gire. A talianske podujatie nakoniec zmenilo Landovu kariéru.
 
 
Giro všetko zmenilo, chce byť lídrom
 
Na pretekoch mal pomáhať Fabiovi Aruovi, ktorý ohlásil útok na pódium. Lenže výborné výkony predvádzal v Astane aj Landa, a keď španielsky jazdec zostal v top 10 po mamutej časovke, dostal aj on nutkanie skončiť v poradí čo najvyššie. Podarilo sa mu za sebou vyhrať dve ťažké horské etapy, obdivuhodný bol najmä jeho výkon na Mortirole, kde bol oveľa silnejší ako Aru. Z toho dôvodu sa stal pre vedúceho Contadora nepriateľom číslo jeden.
 
 
uran-landa-giro-2015-eqsf
Rigoberto Urán a Mikel Landa na Gire 2015 (© Etixx - Quick-Step / Tim de Waele)
 
 
Lenže Fabio Aru sa na konci podujatia vzchopil a udržal druhé miesto v klasifikácii. Mikel Landa dokázal poskočiť na tretiu priečku, čo bol nepochybne skvelý výsledok, ale baskický jazdec tušil, že mohol dosiahnuť ešte viac. V niekoľkých prípadoch musel počúvať tímovú réžiu, ktorá bola nasmerovaná na talianskeho cyklistu, hoci Landa pôsobil istejšie a v kopcoch vyzeral byť najsilnejším zo všetkých pretekárov.
 
Potom sa chcel predviesť na Vuelte, ale tam rýchlo stratil pozíciu v GC. Počas týchto pretekov sa priznal, že po náročnom Gire oddychoval viac, ako mal, preto sa nedostal do správnej kondície. Ale všetko si to vynahradil získaním kráľovskej a mimoriadne náročnej etapy, ktorá prebiehala v Andorre. Celý deň sa pohyboval v úniku a na záverečnom stúpaní Cortals d´Encamp zničil súperov. Jeho cestu za víťazstvom nestopol ani útok Fabia Arua, na ktorého nepočkal a trošku si postavil hlavu proti tímovej taktike. Akoby bol v tom momente presvedčený, že v tíme Astana už nebude pokračovať.
 
Naozaj, onedlho prišlo oznámenie, že Mikel Landa prestupuje do tímu Sky, kde sa má zaradiť medzi lídrov tímu. V kazašskom celku bol spokojný, ale podľa jeho vyjadrení, Giro všetko zmenilo. A on chce získavať veľké tituly. "Po psychologickej stránke boli pre mňa výkony na Gire obrovským povzbudením, ktoré zmenili moje ambície. Chcem byť lídrom na GT. Vybojoval som tretie miesto na tomto podujatí, ukázal som, že som jazdec na trojtýždňové preteky, ale teraz to musím potvrdiť. Chcem to potvrdiť! V Astane som bol šťastný, ale nemyslím si, že by som tu mohol napĺňať svoje plány. Majú dvoch veľkých kapitánov, naše ambície by sa krížili. Dostal som ponuku byť lídrom na Vuelte, ale to je pre mňa málo. Chcem byť skutočným lídrom, chcem mať väčšiu zodpovednosť a chcem, aby som to v mojom tíme celý čas cítil."
 
David Brailsford pochopil jeho osobnosť a motiváciu, preto mu deklaroval vedúcu úlohu v tíme Sky na nasledujúcom Gire. Predstaviteľ britského celku si je dobre vedomý, že Landa je stále mladý pretekár, ktorého limity nikto nepozná.  
 
 
Najväčšie úspechy:
Giro d'Italia 2015 - tretie miesto v GC, dve víťazné etapy
Vuelta 2015 - víťazná etapa
Giro del Trentino 2015 - druhé miesto v GC
Okolo Baskicka 2015 - víťazná etapa