Prvý veľký majster taktiky (1889 - 1971)

V prvých rokoch 20. storočia kraľovali svetovej cyklistike Francúzi a zdalo sa, že ich hegemónia bude trvať ešte poriadne dlho. Ale v roku 1912 sa na Tour de France objavil šľachovitý chlapík, ktorý hviezdam z krajiny galského kohúta vyfúkol celkové víťazstvo. Bol to Odile Defray a stovky belgických chlapcov sa urazu chceli na neho podobať. V Belgicku rýchlo vyrástlo niekoľko výborných cyklistov, ktorí patrili k svetovej špičke. Napriek tomu jeden z Belgičanov všetkých krajanov prevyšoval a stal sa najlepším cyklistom na svete. Volal sa Philippe Thys.

Bol prvým pretekárom v histórii, ktorý dokázal Tour de France celkovo vyhrať trikrát. Niekoľko nasledujúcich desaťročí to žiaden cyklista nezopakoval. Philippe Thys bol mimoriadne talentovaný a pri thys-1tréningoch niekedy siahal až na hranice svojich fyzických síl. Jeho súperi krútili hlavami nad dennými dávkami, ktoré Thys absolvoval. A on si navyše jazdu sťažoval dlhšími úsekmi, ktorá prefičal "na plný plyn". V pretekoch potom drvil všetkých súperov prudkými zmenami tempa. Nečakané nástupy často prichádzali vo chvíľach, kedy ostatní mleli z posledného. Experti Thysa označovali za prvý "prototyp" komplexného cyklistu bez slabín. Bol schopný držať vysoké tempo na dlhých rovinatých úsekoch, nezaostával ani pri prudkých stúpaniach, vedel sa presadiť aj v cieľových špurtoch. A patrí mu aj ďalší primát. Bol zrejme prvým pretekárom, ktorý kládol veľký dôraz na taktiku. Všetkých najvážnejších súperov mal dokonale "preštudovaných" a poznal ich silné i slabšie stránky.

Narodil sa v roku 1889 v belgickom meste Anderlecht, kde o 82 rokov neskôr aj zomrel. V chlapčenských rokoch nebral cyklistiku priveľmi vážne. Každý deň síce jazdil, ale o pretekoch nepremýšľal. Zlom nastal, keď talentovaný Philippe dovŕšil 20 rokov. Ako amatér odjazdil niekoľko pretekov a výsledky boli sľubné. Pochopil, že cyklistikou si môže zarábať na živobytie.

Svoju profesionálnu kariéru naštartoval v roku 1912, mal vtedy 22 rokov. Už počas svojej prvej sezóny dokázal na Tour de France skončiť na 6. mieste v generálnej klasifikácii. Je paradoxom, že napríklad v roku 1917 vyhral preteky Paríž - Tours a Okolo Lombardie, hoci v Európe zúrila vojna a Belgicko muselo čeliť najväčšej skaze v histórii tohto štátu. Thys bol práve počas vojny vo vrcholnej forme a ak by sa v tom čase konala Tour de France, zrejme by dosiahol ďalšie celkové triumfy na najprestížnejších pretekoch sveta.

Philippe Thys vyhral svoju prvú Tour de France v roku 1913, aj keď mal počas súťaže veľké technické problémy. Zlomil si vidlicu na svojom bicykli a musel sa pustiť do hľadania obchodu, kde by mohol kúpiť novú. Thys sa v priebehu pretekov posunul do čela celkovej klasifikácie, no v ďalšom priebehu Tour musel pretrpieť ťažké chvíle. V predposlednej etape mal nepríjemný pád. Na pár minút bol otrasený, jeho stroj bol nepojazdný. Opraviť bicykel mu pomohli kolegovia z družstva. Aj keď to nebolo povolené a Thysa za to postihla časová penalizácia, mal to vypočítané perfektne. Vyhral s odstupom 8 minút a 37 sekúnd pred Gustavom Garrigouom. Belgičania na čele s Thysom vtrhli na trate Tour ako svieži vietor a najlepších Francúzov odsúdili do roly štatistov. Samozrejme, nie všetci sa z toho tešili. Krajne rozčarovaný bol aj hlavný organizátor Tour de France Henri Desgrange a dával to aj náležite najavo.

V roku 1914 bol na cestách Tour de France opäť najlepší Philippe Thys, aj keď na víťazstvo musel vynaložiť maximálne úsilie. Po celý čas mal iba jedného nebezpečného súpera, no ten stál za to. thys-2Francúz Henri Pélissier na Thysa v cieli strácal iba 1 minútu a 50 sekúnd. Pélissier bol Thysovi úplne rovnocenným rivalom, no kruto doplatil na jednu jedinú etapu, ktorá viedla cez Pyreneje. Thys dokonale využil krátku Pélissierovu indispozíciu, razantne vyrazil vpred a položil pevné základy svojho celkového víťazstva. Henri Pélissier v cieli zaostal o 30 minút, a aj keď v ďalších etapách stratu výrazne znížil, Thysa už nepredbehol. V prvých ôsmich etapách si výborne počínal aj Francúz Francoise Faber, ale v deviatej jeho nádeje skrachovali pre banálny priestupok. Jeden z motocyklistov mu podal nápoj na občerstvenie a aj ho pár desiatok metrov potlačil. Organizátori ho tvrdo potrestali, pridali mu k času 90 minút a jeho ambície tým pochovali. No francúzski žurnalisti unisono tvrdili, že Philippe Thys bol jasne najlepší a vyhral by za každých okolností.

Niektoré preteky sa konali aj vo vojnových časoch a Philippe Thys v nich exceloval. V roku 1917 suverénne vyhral preteky Paríž - Tours a najlepší bol aj na Giro di Lombardia. O rok neskôr zopakoval svoj triumf na Paríž - Tours. Celých 35 rokov sa neobjavil cyklista, ktorý by vyrovnal Thysov rekord troch víťazstiev na Tour de France. Až v roku 1955 sa to podarilo Louisovi Bobetovi. Thysa v tomto smere prekonal až o ďalších osem rokov legendárny Jacques Anquetil, ktorý v roku 1963 dosiahol svoje štvrté celkové víťazstvo na Tour de France.

V roku 1919 Thys na Tour odstúpil už v prvej etape, nebol zdravotne v poriadku. No o rok neskôr už bol neporaziteľný. Od druhej etapy si obliekol žlté tričko a až do cieľa ho nikomu nepožičal. V roku 1920 bola Tour de France mimoriadne náročná, merala až 5 503 kilometrov. Thysov manažér Alphonse Bauge mal na úspechoch svoj podiel. Dokázal načrtnúť správnu stratégiu i majstrovsky improvizovať. V roku 1920 zásadne zasiahlo do pretekov počasie, v niektorých etapách sa naozaj čerti ženili. Pelotón musel čeliť mimoriadne silnému vetru, prudkým lejakom a z oblohy sa viackrát spustil dokonca sneh. Zo 113 štartujúcich dorazilo do cieľa poslednej etapy v Paríži iba 22 statočných. Stupne víťazov v celkovej klasifikácii obsadili kompletne Belgičania a Philippe Thys všetkým dokázal, že je tým pravým šampiónom. Druhý Hector Heusghem za Thysom zaostal o 57 minút a 21 sekúnd, tretí Firmin Lambot stratil na víťaza viac než jeden a pol hodiny! Famózny Philippe získal svoje tretie celkové prvenstvo na Tour de France a dlho bol v tomto smere rekordérom. Ak by jeho víťazné ťaženie neprerušila prvá svetová vojna, možno by bol prvým cyklistom v histórii, ktorý Tour de France  vyhral celkovo päťkrát. Riaditeľ pretekov Henri Desgrange, ktorý bol rozčarovaný z dominancie Belgičana, vo svojom denníku napísal: "Francúzsko momentálne nemá pretekára, ktorý by mu (Thysovi) mohol vážnejšie konkurovať. Ak by Tour nemala počas vojny prestávku, oslavoval by nie svoje tretie, ale určite piate, či šieste víťazstvo..."

Thys štartoval na Tour aj v roku 1922 a rozhodne nebol iba do počtu. V spomínanom ročníku vyhral štyri etapy, o dva roky neskôr sa postavil na štart opäť a v dvoch etapách bol znova najrýchlejší. Počas svojej kariéry vyhral na cestách Tour de France spolu 13 etáp.