Ani 100 000 frankov ho nepresvedčilo (1909-1966)

Narodil sa v chudobnej rodine s desiatimi deťmi v roku 1909 v mestečku  Zevekote v Belgicku, mladé roky prežil skromne. Už ako chlapec sa musel pričiniť o živobytie tak ako väčšina jeho súrodencov. Keď mal 19 rokov, začal jazdiť cyklistické preteky a hneď od začiatku patril medzi najlepších. V roku 1932 sa stal profesionálom a vyhral na dvoch profesionálnych podujatiach. Bol výborný aj v cyklokrose, v roku 1933 bol prvý v medzinárodnom kritériu, považovanom za neoficiálny svetový šampionát v cyklokrose. Na ceste zaznamenal prvý významný triumf v pretekoch Paríž - Roubaix, ktoré v roku 1933 vyhral v konkurencii mnohých svetových špičkových cyklistov. Od tohto momentu sa plne sústredil na cestné preteky, centrom jeho záujmu sa stala Tour de France.

V roku 1934 štartoval Sylvére Maes prvýkrát na Tour de France. Mal sťaženú úlohu, pretože nebol členom žiadneho tímu a musel sa spoliehať výlučne na svoje vlastné sily. Družstvo Belgicka nedokázalo vyhrať ani jednu jedinú etapu, kým Maes bol v jednom prípade v cieľovom špurte najrýchlejší. V celkovej klasifikácii obsadil Maes ôsme miesto. V nasledujúcej sezóne sa opäť postavil na štart Tour de France a znova nebol súčasťou žiadneho družstva. To sa v priebehu pretekov zmenilo. Belgičan Joseph Moerenhout v druhej etape odstúpil a jeho miesto v belgickom tíme v duchu vtedajších regulí zaujal Maes. Dokázal vyhrať veľmi náročnú etapu cez Pyreneje a Tour zavŕšil výborným piatym miestom celkovo.

V roku 1936 čakal Sylvére Maes na svoju príležitosť až do siedmej etapy, vedúcej cez vysoké kopce. Ako prvý dorazil na najvyššie miesto trate, no bol totálne vyčerpaný. Trpel totiž chronickým zápalom priedušiek a redší vzduch vo veľkej nadmorskej výške ho výrazne limitoval. Napriek tomuto zdravotnému handicapu figuroval Sylvre_Maes_1v popredí celkovej klasifikácie a aj nasledujúce ťažké horské etapy dokončil bez väčších časových strát. Maes sa ujal vedenia v ôsmej etape, v ďalšej bol v skupinke, ktorá ušla hlavnému pelotónu. Z nej sa vzdialil ostatným Antonin Magne a získal na Maesa približne tri minúty. No Magne doplatil na nešikovného fanúšika, ktorý sa snažil mu pomôcť. Mal pád a Maes sa na neho dotiahol. Svoju pozíciu si Maes ešte vylepšil počas nasledujúcich dní. Jeho najsilnejší súper Antonin Magne za ním celkovo zaostal v jednej z etáp až o 18 minút. Neskôr sa jeho časový deficit ešte zväšil, Magne totiž od rozhodcov zinkasoval desaťminútovú penalizáciu za prijatie stravy mimo vymedzeného územia. V poslednej fáze pretekov bola na programe časovka družstiev, v nej Maes svoj náskok ešte zvýšil, hoci ju vyhral francúzsky národný tím.

V roku 1937 bol Sylvére Maes lídrom silného belgického tímu. Až do deviatej etapy viedol celkovú klasifikáciu skvelý Talian Gino Bartali, vtedy ale spadol a bolestivo sa zranil. Zopár ďalších etáp ešte pretrpel, no bolesť bola neznesiteľná a Bartali z Tour odstúpil. Kronikári zaevidovali počas tohto ročníka Tour de France nezvyklú príhodu. Pred poslednou pyrenejskou etapou Maesa oslovil istý muž a ponúkol mu 100 000 belgických frankov ak nechá Tour vyhrať Lapébiea. Maes to razantne odmietol. V závere pretekov sa diali v zákulisí podivné veci. Lapébie bol potrestaný 90 - sekundovou prirážkou za to, že ho kolegovia potlačili. Belgičania požadovali oveľa vyšší trest, podľa nich sa pomoc týkala niekoľkých kilometrov, ktoré Lapébie prešiel s nedovolenou podporou. Organizátori večer rozhodovali o celej záležitosti a do úvahy pripadala aj možnosť pridať Lapébiemu ďalšie minúty. Franúzske družstvo pohrozilo, že v takom prípade z pretekov odstúpi a oraganizátori sa podvolili. V šestnástej etape Lapébie znova zaútočil a skresal stratu na Maesa na púhych 25 sekúnd. Zvyšok Tour však tvorili už len rovinaté etapy a Maes si s prispením kolegov malý náskok bez problémov udržal.

V roku 1937 bol Sylvére Maes ústrednou postavou incidentu, ktorý mal závažné následky. Francúzski radikálni výtržníci boli rozhodnutí vyradiť z hry belgických cyklistov za každú cenu. Útočili na nich kameňmi, na cestách rozsypali klince. Maes spolu so všetkými kolegami z belgického družstva na protest proti neregulárnym podmienkam odstúpili z Tour de France. Pre Maesa to muselo byť ťažké a bolestivé rozhodnutie, v tom čase totiž viedol celkovú klasifikáciu a mal reálnu šancu preteky vyhrať. V Belgicku vyvolal tento incident búrlivé protesty proti postupu organizátorov Tour de France. V priebehu 24 hodín obdržal športový časopis, ktorý denne referoval o pretekoch, 20 000 protestných listov. A belgický národný cyklistický tím podporili krajania sumou okolo 100 000 belgických frankov, ktoré zaslali na adresu národnej federácie. Belgickí cyklsti tak neprišli o zárobok, ktorý im za normálnych okolností patril za úspechy na Tour de France.

V roku 1938 zažil Sylvére Maes na Tour de France veľké sklamanie. Jeho forma bola ďaleko od optima a prejavilo sa to na výsledku, obsadil až 14. miesto. Inak ale sezóna nebola zlá, dosiahol dve druhé miesta na La Fléche Wallonne a Tour de Flanders, jednodňových pretekoch s výborným obsadením. Po víťazstve na klasike Paríž - Roubaix v roku 1933 to bol ďalší kvalitný výsledok na jednodňových pretekoch.

Sylvre_Maes_2Na Tour de France v roku 1939 pricestoval Sylvére Maes ako jeden z najväčších favoritov. Bol členom silného belgického družstva. Konkurencia nebola natoľko "nabitá", neštartoval totiž taliansky tím. Boj o prvenstvo sa tak zúžil na súboj Maesa s Francúzom Reném Viettom, kolegom z družstva. V ťažkých alpských etapách mal navrch Maes, ktorý s náskokom viedol celkovú klasifikáciu. Viettove šance definitívne pochovala časovka jednotlivcov. Maes v nej štartoval desať minút po Viettovi, no v priebehu etapy ho dobehol. Maesov náskok tak narástol na viac než 30 minút. Okrem žltého trička vyhral Maes aj súťaž o najlepšieho vrchára a jeho tím bol tiež na čele.

Koncom tridsiatych rokov bol Sylvére Maes na vrchole svojej profesionálnej kariéry. Zrejme by dosiahol aj ďalšie víťazstvá na Tour de France, ale znemožnila mu to druhá svetová vojna. Takmer všetky preteky boli zrušené. Zdroj príjmov náhle vyschol a Maes namiesto cyklistiky začal pracovať ako krčmár. Po vojne sa vrátil k pretekaniu, no predchádzajúce úspechy už nedosiahol. V roku 1947 mu na Giro d´Italia pripadla piata priečka. Organizátori Tour de France 1947 mu ponúkli v prvej etape žlté tričko, keďže spomínaný ročník považovali za ďalší v poradí po roku 1939. Na poslednú chvíľu Maes účasť odmietol, necítil sa byť dostatočne pripravený. Sezóna 1948 bola jeho poslednou ako pretekára.

V rokch 1949 - 1957 bol Sylvére Maes opäť súčasťou Tour de France, pôsobil ako šéf belgického národného družstva. Potom prevádzkoval krčmu v mestečku Gistel, nazývanú Au Tourmalet. Na sklonku života ochorel na rakovinu, ktorej v roku 1966, ako 56 - ročný podľahol. V minulom roku otvorili v Gisteli cyklistické múzeum na počesť Maesa a ďalšieho skvelého pretekára Johana Museeuwa.